06/05/2011

Architecture et durabilité

raminkhojasteh090700109.jpgOn ne pense certainement pas d’emblée à Albert Einstein lorsque l’on évoque l’architecture durable. Son travail fournit pourtant une entrée aussi inhabituelle qu’essentielle à ce thème. La physique classique se divise en trois domaines principaux: la mécanique, l’électrodynamique et la thermodynamique qui persistent de nos jours. A la manière des plaques continentales, leurs relations réciproques se sont imperceptiblement modifiées depuis le milieu du XIXe siècle. On doit surtout à Albert Einstein d’avoir reconnu ce qui avait échappé à tous les autres : au niveau des plis de fond entre les continents abstraits s’accumulaient des problèmes de frontières qui paraissaient périphériques à ses habitants. Ces problèmes et leur résolution sont à l’origine de la révolution scientifique d’Einstein..

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04/05/2011

Surprenante gravité

podcast-50x47.pnglogo_rsr.gifLes prestidigitateurs gagnent leur vie en faisant jaillir un lapin d’un chapeau ou en remplaçant subrepticement un sept de pique par une dame de cœur. Certains d’entre eux procèdent à la lévitation d’une personne jeune et jolie, un phénomène en contradiction flagrante avec les lois de la gravitation. Les prestidigitateurs agissent même à distance. Ils font disparaître la Tour Eiffel ou tordent des cuillers placées hors de leur portée. Les spectateurs ont beau être ravis de leurs pirouettes, ils ne croient pas un instant que les illusionnistes soient de véritables sorciers doués de pouvoir occultes. Mais ils adorent prendre les vessies pour des lanternes et d’habiles escamoteurs pour de véritables magiciens.

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29/04/2011

Chimie: la tête dans l’éprouvette

podcast-50x47.pnglogo_rsr.gifPourquoi apprendre à résoudre des problèmes?
Si vous posez cette question à des étudiants, une des réponses assez probables sera: C’est pour réussir l’examen que je prépare! Mais cet argument utilitaire (et bien légitime!) ne nous dispense pas de nous demander plus précisément pourquoi la résolution de problèmes tient une place si importante dans l’enseignement des sciences. Plusieurs raisons peuvent être invoquées:

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27/04/2011

Du sol littéraire au sol naturel

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“Cette terre! Cette terre qui s’étend, large de chaque côté, grasse, lourde, avec sa charge d’arbres et d’eaux, ses fleuves, ses ruisseaux, ses forêts, ses monts et ses collines (…), si c’était une créature vivante, un corps?” Jean Giono, Colline, 1929

Le sol joue un rôle essentiel dans le fonctionnement des écosystèmes terrestres. C’est une ressource importante qu’il convient de protéger compte tenu de l’accélération de sa dégradation liée, souvent, aux activités humaines. Cette protection passe avant tout par le développement des recherches dans ce domaine scientifique clé: la pédologie.

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14:35 Publié dans Science | Tags : géologie, sol | Lien permanent | Commentaires (0)

22/04/2011

Du zéro à la virgule

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Au Moyen Age, on ne disposait que des chiffres romains pour écrire un nombre. Alors pour faire un calcul, il fallait recourir aux jetons sur une table de compte. Et écrire ensuite le résultat, à nouveau, en chiffres romains.

Une première étincelle a jailli vers 1143, à Tolède. Des moines ont traduit en latin un document arabe expliquant « les neuf chiffres indiens », le zéro, la numération de position que nous décrirons par la suite, et les quatre opérations de base du calcul écrit.

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20/04/2011

30 ans de succès et un virage numérique affirmé

photoman070100072.jpgBasées à l’Ecole polytechnique fédérale de Lausanne (EPFL), dont elle sont l’éditeur privilégié, les Presses polytechniques et universitaires romandes (PPUR) passent aujourd’hui le cap du 30e anniversaire de leur fondation, avec près de 900 titres publiés et un million et demi d’ouvrages diffusés.

Label universitaire de prestige, les PPUR sont le partenaire éditorial de l’Institut national des sciences appliquées (INSA) de Lyon, de l’Ecole hôtelière de Lausanne (EHL), et naturellement celui des universités et des écoles d’ingénieurs (UNIL, IDHEAP, HES, etc.). Elles publient des manuels et des ouvrages de référence dans un large spectre de domaines (ingénierie, architecture, management, etc.) tant en français qu’en anglais, sous leur label EPFL Press. Elles éditent également avec succès la Collection le savoir suisse, alter ego des fameux Que sais-je?, dont 69 volumes ont été publiés à ce jour.

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18/04/2011

L’ordinateur au cœur du techno-environnement

podcast-50x47.pnglogo_rsr.gifLe terme ordinateur est le néologisme proposé en 1955 par Jacques Perret à la demande d’IBM comme équivalent de computer. Le terme dérive du même mot qui signifiait autrefois celui qui ordonne, qui confère un ordre ecclésiastique. Etymologiquement, le mot anglais computer se réfère au verbe to compute, to determine by calculation, to number, to estimate, soit en français compter, faire des comptes, calculer, estimer, traiter par les nombres.

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15/04/2011

Chronique de l’EPFL - L’âge d’or de l’ingénierie

chode081100189.jpgPréface de Jean-Claude Badoux - Ce livre, publié dix ans après la fin de ma présidence en l’an 2000, reprend l’Histoire de l’EPFL là où le précédent ouvrage «Histoire de l’Ecole Polytechnique de Lausanne, 1953-1978 » dû à l’initiative de Maurice Cosandey s’était arrêté. Il relate une période de progression fulgurante de l’EPFL, sous la double présidence de Bernard Vittoz et de la mienne.

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14:31 Publié dans Science | Tags : epfl | Lien permanent | Commentaires (0)

11/04/2011

Anticorrosion et durabilité - METIS LyonTech

mimal080500082.jpgEn ouverture de l’Ecole d’été qui s’est tenue à Aussois en 1987 et dont le thème était Traitements de surface et protection contre la corrosion, Henri Mazille rappelait très justement que « de tout temps, l’homme a cherché à […] conserver sa maison, ses outils de travail, ses armes…», bref à « protéger ses biens contre les injures du temps et la corrosion».

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14:24 Publié dans Science | Lien permanent | Commentaires (0)

15/03/2011

Le nouveau cœur de l’EPFL

HD75cLG.jpgDepuis quelques années, le campus de l’EPFL a connu un développement considérable. Au-delà des nouveaux espaces de laboratoires, on y trouve désormais des logements pour étudiants, un hôtel, un quartier de l’innovation destiné aux entreprises partenaires et bientôt un Centre de congrès. Soit au total près d’un demi-milliard d’investissements. Une somme environ cinq fois plus élevé que les montants planifiés par la Confédération. Dès lors, le partenariat public/privé représentait la seule alternative pour que ces projets voient le jour. Une alternative d’autant plus séduisante qu’une partie importante de ces infrastructures assurent des services et donc des revenus.

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14/03/2011

Les bases de la mécanique newtonienne

ErickN060600001.jpg« La mécanique est le fondement sur lequel tout l’édifice de la physique théorique se construit, la racine d’où pousse toute autre branche de la science ». L. Boltzmann

L’objectif d’un cours de mécanique est de savoir mettre sous forme mathématique une situation physique. Les expériences décrites ainsi font partie de la vie courante : chute sur un plan incliné, toupies, ressorts, pendules, etc. Grâce à cette familiarité avec les phénomènes à décrire, toute l’attention peut se porter sur l’effort de mathématisation.

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11/03/2011

Hydrologie: une science pour l’ingénieur

Chaja080200197.jpgC’est il y a un peu plus de trois siècles que naquit l’hydrologie scientifique, tout particulièrement avec la publication par Pierre Perrault, en 1674, de l’ouvrage « De l’origine des fontaines». Les plus grands esprits, et cela depuis la plus haute antiquité, s’étaient auparavant intéressés au problème et avaient émis de nombreuses et parfois brillantes conjectures ; ce fut en particulier le cas de Bernard Palissy un siècle plus tôt.

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07/03/2011

Géologie - Bases pour l’ingénieur

kavram061200015.jpgCe traité vise notamment à:
• faire connaître et apprendre à analyser les processus géologiques qui conduisent à la création, la déformation et l’altération des roches;
• étudier la nature des principaux terrains meubles et roches ainsi que leurs propriétés;
• faire comprendre comment les conditions géologiques influencent les activités de l’ingénieur, comment elles peuvent les faciliter ou les compliquer;
• prendre conscience des richesses en ressources du sous-sol, apprendre la manière de les gérer dans l’optique d’ingénieurs modernes, soucieux du développement durable et sachant vivre dans un espace de transdisciplinarité.

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15:34 Publié dans Science | Tags : géologie | Lien permanent | Commentaires (0)

03/01/2011

Champs électromagnétiques: quels dangers?

altomedia071200003.jpgFaut-il craindre les ondes des téléphones mobiles et des connexions sans fil ? Ou alors les rayonnements indésirables engendrés par les lignes à haute tension ? Le sentiment de «baigner» dans les champs magnétiques suscite de légitimes questions qui, trop souvent, ne reçoivent que des réponses sommaires, voire partisanes. L’ouvrage de Pierre Zweiacker offre une clé de compréhension objective et accessible à tous, à la fois des différentes technologies impliquées et des méthodes utilisées pour mettre en évidence d’éventuels effets nocifs.

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31/12/2010

Comment simuler l’intelligence humaine?

higyou080600077.jpgDès le début de l’informatique, les chercheurs se sont tout particulièrement intéressés à la reproduction de l’intelligence humaine sur ordinateur. C’était la motivation principale pour aller au-delà de la simple machine à calculer vers des automates pour le traitement de l’information en général. Dans les années 1940, des chercheurs comme Turing, Von Neumann et Shannon ont tous apporté des contributions importantes dans ce sens. L’Intelligence Artificielle (IA) a donc longtemps été synonyme d’informatique tout court. Elle se distinguait des mathématiques numériques qui voyaient dans les ordinateurs plutôt des machines à calculer. En 1956, l’IA est finalement devenue une discipline en soi lors de la Conférence de Dartmouth qui réunissait notamment McCarthy, Newell, Simon et Minsky, des personnages clés qui ont fortement influencé le développement de la discipline.

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29/12/2010

L’expertise en matière d’incendies et explosions

paulcowan070300045.jpgEn matière d’incendie ou d’explosion, ce n’est pas l’étendue des dégâts ni l’impact médiatique possible qui constituent l’intérêt d’un cas. Sur les plans chimique et physique, le mécanisme d’allumage d’un hangar peut être beaucoup plus intéressant que celui d’une usine. Le véritable expert est celui qui voit le plus de cas variés, non celui qui s’intéresse exclusivement aux sinistres d’importance. Sa présence sur les lieux est indispensable. Plus il intervient rapidement après le sinistre, plus il a de chances de trouver les lieux en l’état. Il observe, il fouille, en un mot, il se salit.

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25/12/2010

Lumière et philosophie naturelle

deimages080300050.jpgComprendre la lumière c’est embrasser d’un seul regard le rayon, l’image, la clarté sans images que diffuse le brouillard, les ondes et leurs interférences, l’hologramme, les photons qui font pousser les plantes ou qui sont émis, de manière cohérente, par les lasers. C’est difficile! À tel point, qu’au cours de son histoire, la science occidentale a, pour s’en sortir, invoqué Dieu à tout bout de champ. Le Créateur qui, dans la Genèse, désigne la lumière comme son oeuvre première est tout particulièrement présent dans l’optique, science privilégiée des pères franciscains, dominicains et jésuites. Albert Einstein écrivait à son collègue Arnold Sommerfeld en 1910 à propos de la dualité onde-photon: «Peut-on concilier les quanta d’énergie d’un côté, et le principe de Huygens de l’autre? Les apparences sont contre, mais Dieu semble avoir trouvé un truc.»

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23/12/2010

Processus de Bologne, rankings et open science

arekmalang091000135.jpgL’internationalisation des systèmes scientifiques renvoie à deux objets classiques des sciences sociales en étroite correspondance: l’internationalisation et les sciences. Contrairement à ce que présupposerait une conception naturalisante ou réifiante de l’internationalisation des sciences, ces dernières ne sont pas internationales a priori, elles le sont devenues progressivement et avec de fortes variations nationales et disciplinaires. Historiquement, à travers la construction d’une logique réputationnelle au niveau tant individuel que collectif et institutionnel, les dynamiques scientifiques ont plus ou moins fait abstraction des frontières nationales.

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15:15 Publié dans Science | Lien permanent | Commentaires (0)

21/12/2010

Savoir penser géométriquement

janpietruszk080600539.jpgLa géométrie est l’une des rares sciences, avec l’astronomie et l’arithmétique, dont l’origine remonte à l’Antiquité. Cette discipline n’a cessé d’être vivante, chaque génération de mathématiciens apportant son lot de découvertes fondamentales et d’applications les plus diverses.

C’est un sujet qui a toujours fait partie du bagage indispensable du scientifique et de l’ingénieur.

 

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18/12/2010

Prédire la fréquence des phénomènes hydrologiques?

iofoto071000681.jpgLes données relatives à l’environnement naturel acquises dans une région donnée représentent une valeur patrimoniale indéniable et sont les meilleurs garants de la description d’un état sur lequel l’ingénieur, le gestionnaire ou le politicien s’appuie pour valoriser un territoire ou pour le protéger. Leur acquisition est exigeante et demande une organisation et un investissement importants à toutes les étapes de leur collecte. Raison pour laquelle elles sont à la fois précieuses et parcimonieuses, car sensées décrire des systèmes ou des processus hautement complexes. De manière générale et quel que soit leur nombre, ces données, généralement ponctuelles, ne suffisent pas pour assurer une représentativité fiable du système dont elles sont issues et de son évolution spatio-temporelle. Elles doivent donc être analysées avec circonspection afin de leur soutirer toute l’information, parfois cachée, qu’elles contiennent.

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15:08 Publié dans Science | Tags : eau, hydrologie | Lien permanent | Commentaires (0)